Spinosaurus

 

Spinosaurus

Spinosaurus est un genre de dinosaures théropodes appartenant au clade des Spinosauridae et ayant vécu à l’Albien (partie supérieure du Crétacé inférieur, il y a environ 110 millions d’années et au Cénomanien (base du Crétacé supérieur, il y a environ 97 millions d’années), dans ce qui est actuellement l’Afrique du NordNotes 1. Les connaissances sur ce dinosaure ont reposé pendant plus d’une centaine d’années sur des ossements crâniens et post-crâniens décrits au début du xxe siècle par le paléontologue allemand Ernst Stromer et associés à l’espèce Spinosaurus aegyptiacus. Ces ossements ont été détruits durant la Seconde Guerre mondiale, en 1944, lors d’un raid aérien sur la ville de Munich. De nouveaux restes associés découverts en 2014 et appartenant à un seul et même individu de Spinosaurus aegyptiacus ont toutefois apporté des informations nouvelles sur l’anatomie et le mode de vie de ce dinosaure qui semble avoir été quadrupède et semi-aquatique. Une seconde espèce de Spinosaurus, S. maroccanus a été nommée sur base de vertèbres cervicales et dorsales et d’éléments crâniens provenant du Maroc mais la majorité des paléontologues la considèrent comme non valide.

Spinosaurus est un animal au museau long et étroit portant une rangée sigmoïde de dents coniques. Les scientifiques s’accordent à dire que les Spinosauridae comme Spinosaurus, qui possèdent un crâne crocodiliforme, furent des animaux au moins partiellement piscivores, capable de se nourrir également d’autres proies comme de jeunes dinosaures et des ptérosaures. Spinosaurus se distingue des autres spinosauridés par la présence d’une crête nasale élevée au-dessus des yeux, des narines externes proches de l’orbite ainsi qu’une hypertrophie des épines neurales des vertèbres dorsales. Selon Stromer, ces processus épineux, qui pouvaient atteindre plus de 160 centimètres de hauteur, sous-tendaient une voile de peau. Cependant, certains scientifiques estiment que les épines neurales auraient été plutôt le support d’une bosse de muscle, à la manière des bisons actuels. Un museau de Spinosaurus récemment décrit démontre la grande taille que pouvait atteindre ce dinosaure, avec une reconstitution du crâne basé sur celui d’Irritator et un corps reconstruit à partir de Baryonyx les plus grandes estimations lui donnent une longueur comprise entre 16 et 18 mètres pour un poids de 11 tonnes bien qu’il soit plus prudent de réduire sa taille à 12 mètres ou 14 mètres. Si les plus grandes estimations se révélaient exactes, il s’agirait là du plus grand théropode connu, mais également du plus grand carnivore terrestre que la Terre ait porté.

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